Los astronautas de la NASA podrían viajar en antiguas naves soviéticas

No, no hablamos de la Soyuz, que sigue siendo de propiedad rusa aunque ahora sea el único vehículo capaz de transportar astronautas de la NASA hasta la estación espacial internacional (ISS). Nos referimos a la compañía privada Excalibur Almaz, convertida recientemente en el séptimo participante del programa CCDev (Commercial Crew Development) de la NASA.

Cápsula VA diseño soviético de Excalibur Almaz (Excalibur Almaz).

Excalibur Almaz es una iniciativa privada con sede física en la Isla de Man que pretende comercializar elementos del antiguo programa de estaciones espaciales militares soviéticas OPS/Almaz, desarrollado en los años 60 y 70 por la oficina de diseño OKB-52 de Vladímir Nikoláevich Cheloméi. Excalibur Almaz ha adquirido varias (oficialmente cuatro) cápsulas tripuladas 11F74 VA (Vosvraschaemi Apparat/Возвращаемый Аппарат, ВА, “Aparato de Retorno”) y dos estaciones 11F71 OPS (Orbitalnaia Pilotiruemaia Stantsia/Орбитальная Пилотируемая Станция, ОПС, “Estación orbital tripulada”) de veinte toneladas. Las cápsulas VA -denominadas RRV (Reusable Reentry Vehicle) por Excalibur Almaz- tienen capacidad para tres personas y están dotadas de un original escudo térmico de ablación parcialmente reutilizable.

Una VA con los nuevos módulos de servicio y de misión (izquierda) acoplada a una estación OPS (Excalibur Almaz).
Cápsula VA con módulo de servicio (a la izquierda)y estación OPS modificada por Excalibur Almaz. Se ha retirado el telescopio y la cámara del interior de la OPS para que los turistas espaciales tengan más espacio (Excalibur Almaz).

Las estaciones OPS de Excalibur Almaz comparadas con las DOS (Salyut), la Mir y la ISS (Excalibur Almaz).

Entre 1976 y 1983, once cápsulas VA viajaron al espacio, aunque ninguna de ellas tripulada. Las VA fueron diseñadas para ser lanzadas junto con las estaciones OPS, pero finalmente serían las naves Soyuz de la OKB-1 de Korolyov las encargadas de mandar astronautas a estas estaciones militares. La URSS lanzó tres estaciones militares OPS en el periodo 1973-1977, dos de las cuales fueron un éxito (Salyut 3 y Salyut 5) y una se perdió (Salyut 2). Las cápsulas VA alcanzarían el espacio en conjunción con la nave de carga TKS (Transportni Korabl Snabzhenia/Транспортный Корабль Снабжения, ТКС, “nave de transporte y de servicio”), diseñada para el programa Almaz y usada en el programa de estaciones civiles Salyut. De hecho, el primer módulo de la ISS (FGB Zaryá) es una versión de la TKS de Cheloméi.

 
Una estación OPS del programa Almaz adquirida por Excalibur Almaz (Excalibur Almaz).

Cápsula VA (Paco Arnau/Excalibur Almaz).

No obstante, Excalibur Almaz se enfrenta a dos importantes desafíos a la hora de sacar adelante este programa (además del problema de la financiación, se entiende). Por un lado, debe encontrar una manera de lanzar las cápsulas VA en solitario, ya que éstas fueron diseñadas para ser usadas conjuntamente con las OPS y las TKS. Esto implica desarrollar un pequeño módulo de servicio con motores y combustible para las maniobras orbitales, así como un túnel de acoplamiento que una la escotilla situada en el escudo térmico de la nave con las estaciones OPS. Excalibur Almaz ha propuesto además la construcción de un módulo de servicio complementario a las OPS para que los turistas espaciales puedan vivir en el espacio. Por otro lado, no se sabe qué lanzador será el empleado para lanzar a las VA y las OPS, unas naves que fueron creadas originalmente para viajar a bordo del cohete Protón ruso. En los últimos folletos de la empresa hemos podido ver un pequeño módulo de servicio para las VA y es de suponer que estas naves podrían estar listas en poco tiempo. Muy distinto es el caso de las OPS adquiridas por la compañía, que necesitarán varios años de trabajo y muchos millones para ser devueltas a un estado operativo.
Eso sí, por el momento Excalibur Almaz no verá ni un dólar de los contribuyentes estadounidenses, pero si por un milagro pasa a la siguiente fase bien podría convertirse en la próxima nave tripulada de la NASA. Recordemos que la iniciativa CCDev pretende subvencionar a varias empresas privadas con el fin de desarrollar un vehículo espacial tripulado ahora que la NASA ha retirado el transbordador espacial. Por ahora, las empresas agraciadas con dinero de los contratos CCDev son SpaceX, Boeing, Sierra Nevada y Blue Origin, mientras que ULA (United Launch Alliance) y Alliant Techsystems participan sin recibir financiación. Actualmente, las favoritas del CCDev son la nave Dragon de Spacex y la CST-100 de Boeing. A diferencia de sus competidoras, las cápsulas VA de Excalibur Almaz cuentan con una probada experiencia en vuelos espaciales y una torre de escape denominada ADU (aunque lo cierto es que no hay pruebas de que la empresa disponga de ADUs operativas).

No nos engañemos, las probabilidades de que la próxima nave tripulada estadounidense sea un antiguo vehículo espacial soviético son muy pequeñas, pero la situación actual de la NASA es tan surrealista que no podemos descartar ninguna opción, por absurda que parezca.

Fuente

Acerca de A. Arrieta

Físico egresado de la Universidad de Córdoba con sede en la Ciudad de Montería. Magister en Física de la Universidad Nacional de Colombia con sede en la ciudad de Medellín. Docente del Instituto Tecnológico Metropolitano (ITM) y docente adscrito a la Secretaría de Educación de Medellín. "Amarrar el conocimiento no te hace más sabio, en cambio compartirlo te hace más útil a la sociedad, trascender y no morir para siempre"
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