Los campos magnéticos, claves en el nacimiento de estrellas

Foto: NASA/JPL

Astrónomos del Instituto Max Planck ha llevado a cabo un estudio sobre la alineación de los campos magnéticos en gigantescas nubes de gas y polvo de una galaxia distante, cuyos resultados sugieren que los campos magnéticos podrían tener un papel muy importante en el nacimiento de estrellas.

Las estrellas y sus planetas nacen del colapso de gigantescas nubes de gas interestelar y el polvo. Según han destacado los expertos, poco se sabe acerca de estas nubes moleculares que están formadas principalmente de hidrógeno y que se distribuyen en forma de espiral como ocurre, por ejemplo, en la Vía Láctea. Concretamente, se desconoce qué es lo que hace que esta materia se reúna en regiones de cien e incluso mil veces más densas alrededor del gas interestelar.

En este sentido, el nuevo estudio, que se publicará en la revista ‘Nature’, ha señalado hacia los campos magnéticos de la galaxia. “Igual que un iman pone orden entre las limaduras de hierro, los campos magnéticos podrían ser los causantes directos de la condensación de la materia interestelas en forma de nubes densas y de facilitar su colapso posterior”, destaca el trabajo.

Este hallazgo es considerado por algunos astrónomos como el mecanismo clave que permite la formación de una estrella, mientras que otros sostienen que la gravedad de la nube y el movimiento turbulento de gas dentro de ella son tan fuertes que cancelarían cualquier influencia de un campo magnético exterior.

Los autores Hua-Li Bai y Thomas Henning han señalado que si se restringiera la atención a la Vía Láctea, sería difícil saber cuál de las dos teorías es la correcta. Por ello, para esta investigación se ha observado la galaxia del Triángulo, a tres millones de años luz de la Tierra y que está orientada en la manera correcta para llevar a cabo el estudio de campos magnéticos.

Según han explicado los científicos, usando un telescopio conocido como el equipo sub-milimétrico(SMA) en Hawaii, Henning ha medido las propiedades específicas de la radiación recibida en diferentes regiones de la galaxia que se correlacionan con la orientación de los campos de estas regiones magnéticas. De este modo, se ha encontrado que existen campos magnéticos asociados con seis gigantes masivas de la galaxia y que las nubes moleculares son “ordenadas y bien alineadas” en brazos espirales.

En este sentido, los expertos creen que si las turbulencias jugaran un papel más importante en estas nubes que la influencia de los campos magnéticos, las situación de las nubes en la galaxia sería “aleatoria y desordenada”. Por lo tanto, las observaciones de Li y de Henning “son un fuerte indicio de que los campos magnéticos juegan un papel importante cuando se trata de la formación de nubes moleculares densas”, el escenario previo al nacimiento de estrellas y sistemas planetarios como el solar.

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Acerca de A. Arrieta

Físico egresado de la Universidad de Córdoba con sede en la Ciudad de Montería. Magister en Física de la Universidad Nacional de Colombia con sede en la ciudad de Medellín. Docente del Instituto Tecnológico Metropolitano (ITM) y docente adscrito a la Secretaría de Educación de Medellín. "Amarrar el conocimiento no te hace más sabio, en cambio compartirlo te hace más útil a la sociedad, trascender y no morir para siempre"
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