Primera detección de teluro en viejas estrellas

Foto: DSCHWEN/WIKIMEDIA COMMONS

Hace unos 13.700 millones de años, el universo estaba compuesto solamente de hidrógeno, helio y trazas de litio – subproductos del Big Bang. Unos 300 millones de años más tarde, surgieron las primeras estrellas, dando lugar a la aparición de elementos químicos adicionales a través del universo. Desde entonces, las explosiones estelares, o supernovas, han dado lugar a carbono, oxígeno, hierro y el resto de los 94 elementos naturales de la tabla periódica.

Hoy en día, en las estrellas y los cuerpos planetarios hay huellas de estos elementos, después de haberse formado a partir del gas enriquecido por estas supernovas en el tiempo. Durante los últimos 50 años, los científicos han estado analizando estrellas de diferentes edades, para trazar la evolución de los elementos químicos en el universo e identificar los fenómenos astrofísicos que los crearon.

Ahora, un equipo de investigadores de instituciones como el MIT (Instituto Tecnológico de Massachussetts) ha detectado el elemento teluro por primera vez en tres estrellas antiguas. Los investigadores encontraron rastros de este frágil y semiconductor elemento – que es muy raro en la Tierra – en estrellas que datan de de hace 12.000 millones de años. El hallazgo apoya la teoría de que el telurio, junto con elementos aún más pesados de la tabla periódica, probablemente se originó a partir de un tipo muy raro de supernova en un rápido proceso de fusión nuclear. Los investigadores publicaron sus resultados en línea en la revista Astrophysical Journal Letters.

“Queremos entender la evolución de teluro – y por extensión de cualquier otro elemento – desde el Big Bang hasta la actualidad”, dice Anna Frebel, profesor asistente de Astrofísica en el MIT y co-autora del artículo. “Aquí en la Tierra, todo está hecho de carbono y otros elementos, y queremos entender cómo se produjo el teluro en la Tierra”.

El equipo analizó la composición química de tres estrellas brillantes ubicadas a unos pocos miles de años luz de distancia “en el halo de la Vía Láctea”, dice Frebel. Los investigadores analizaron los datos obtenidos a partir del espectrógrafo del telescopio espacial Hubble, un instrumento que divide la luz de una estrella en un espectro de longitudes de onda.

Frebel y sus colegas detectaron caídas en la región ultravioleta del espectro – a una longitud de onda que corresponde natural de absorción de la luz de teluro – proporcionando pruebas de que este elemento existe realmente en el espacio, y fue creado probablemente hace más de 12.000 millones de años, en la momento en que las tres estrellas se formaron.

Los investigadores también compararon la abundancia de teluro a la de otros elementos pesados tales como bario y estroncio, encontrando que la relación de elementos fue la misma en las tres estrellas. Frebel dice que estas relaciones apoyan una teoría de la síntesis química de elementos: a saber, que un tipo raro de supernova puede haber creado los elementos más pesados en la parte baja de la tabla periódica, como el teluro.

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Acerca de A. Arrieta

Físico egresado de la Universidad de Córdoba con sede en la Ciudad de Montería. Magister en Física de la Universidad Nacional de Colombia con sede en la ciudad de Medellín. Docente del Instituto Tecnológico Metropolitano (ITM) y docente adscrito a la Secretaría de Educación de Medellín. "Amarrar el conocimiento no te hace más sabio, en cambio compartirlo te hace más útil a la sociedad, trascender y no morir para siempre"
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