Desconocido planeta con tres soles sorprende a la astronomía mundial

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Un hito de la ciencia logrado desde nuestro Desierto de Atacama, cuna de los observatorios más modernos del mundo. Con el instrumento SPHERE instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, astrónomos liderados por la Universidad de Arizona (EEUU) descubrieron la existencia de esta inédita configuración planetaria dentro un sistema triple de estrellas. Su estudio permitirá desentrañar los misterios de la formación planetaria en el Universo.  

Es el primer planeta con tres soles que haya conocido la humanidad. Bautizado como HD 131399Ab, es tan raro que se creía que no existía porque su órbita debería ser tan inestable que provocaría rápidamente la eyección y expulsión de su sistema. Pero, de alguna manera, este ha logrado permanecer dentro de él y no vagar por el cosmos, según anunció hoy por la prestigiosa revista científicaScience.

Descubierto desde Paranal, en Antofagasta, base del observatorio óptico más avanzado que existe, el VLT, no se parece a ningún otro mundo conocido: su órbita alrededor de la estrella más brillante es la más grande encontrada hasta ahora dentro de un sistema estelar múltiple. Suelen ser inestables por la compleja atracción gravitatoria de las otras dos estrellas, y se creía que la existencia de planetas en órbitas estables era muy poco probable.

“Es sumamente sorprendente, sin duda marca historia, sobre todo porque es algo inesperado. No había nada a priori que lo descartara, sabemos que hay estrellas triples pero se pensaba que dentro de ellas es tanta la mezcla gravitacional que existe con las tres estrellas masivas tirando al planeta en distintas direcciones, que cualquier cuerpo menor sería rápidamente expulsado del sistema”, explica a Explora el profesor Patricio Rojo, astrónomo de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas (FCFM) de la Universidad de Chile e investigador del Centro de Astrofísica y Tecnologías Afines (CATA).

“Que lo pillemos significa que este planeta ha sobrevivido al menos durante su periodo de vida que se estima en 16 millones de años, es súper joven en edad astronómica (la Tierra tiene 4.500 millones de años) así que quizás pronto podría ser expulsado… o quizás no, quizás es una zona ultra estable. Tenemos que esperar nuevas observaciones en un par de millones de años más”, agrega el doctor en astronomía experto en observación y modelamiento de atmósferas planetarias, y la búsqueda de planetas extrasolares.

Situado a 320 años luz de la Tierra, en la constelación de Centauro, es también uno de los exoplanetas más tiernos descubiertos hasta la fecha y uno de los pocos “fotografiados” con una imagen directa. Tiene cuatro veces la masa de Júpiter y su temperatura actual es altísima, de 580 grados centígrados en promedio, la que disminuirá rápidamente por su lejanía con su sol principal.

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“Aproximadamente durante la mitad de la órbita del planeta, pueden verse tres estrellas en el cielo; las dos más débiles están siempre mucho más cerca entre ellas y cambian su aparente separación con respecto de la estrella más brillante a lo largo del año”, dice Kevin Wagner, descubridor y primer autor del artículo (“Direct Imaging Discovery of a Jovian Exoplanet Within a Triple Star System”, por K. Wagner et al.).

En la saga de Star Wars, La Guerra de las Galaxias, el planeta natal de Luke Skywalker, Tatooine, era un extraño mundo con dos soles en el cielo. Pero este nuevo planeta es aún más exótico, si estuviéramos ahí podríamos disfrutar de amaneceres y puestas de sol triples cada día o luz constante, dependiendo de las estaciones, las que son más largas que una vida humana (unos 550 años terrestres).

El planeta también marca el primer descubrimiento de un planeta fuera de nuestro Sistema Solar con el instrumento SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch), muy sensible a la luz infrarroja gracias a lo cual puede detectar las huellas de calor de los astros jóvenes. Cuenta además con sofisticadas funciones que corrigen perturbaciones atmosféricas y bloquean la luz de las estrellas del sistema, ya que, de otro modo, su luz nos cegaría.

“Tanto SPHERE como el GMOS (Multi-object Spectrograph del Observatorio Gemini-Sur ubicado en La Serena) son instrumentos dedicados a la búsqueda de planetas jóvenes en torno a estrellas, así que esperamos que ambos den luz sobre cómo se forman los sistemas planetarios. Tenemos idea de cómo se creó la Tierra pero nos dimos cuenta que somos un caso particular, existen muchos que no se explican según cómo se formó el nuestro, así que hay mucho por aprender todavía”, comenta el Dr. Rojo.

Profesor, ¿Podríamos encontrar vida en este nuevo rincón del Universo?

Bueno, correspondería a un planeta gaseoso lleno de tormentas, así que no tendría las condiciones para desarrollar vida, pero los planetas pueden tener lunas y en uno de estos satélites naturales con una superficie sólida, sí, uno podría pensar en vida. Por otra parte, hoy tenemos un montón de tecnología que nos permite duplicar nuestro conocimiento en una escala de tiempo mucho menor que antes. Podemos explorar otros mundos, hoy en día no existe límite tecnológico para ir a colonizar otros planetas -si es que no nos autodestruimos antes-, no hay ningún problema en pensar que habrán humanos en Marte en algún momento. Sólo depende de nosotros.

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Fuente

Acerca de A. Arrieta

Físico egresado de la Universidad de Córdoba con sede en la Ciudad de Montería. Magister en Física de la Universidad Nacional de Colombia con sede en la ciudad de Medellín. Docente del Instituto Tecnológico Metropolitano (ITM) y docente adscrito a la Secretaría de Educación de Medellín. "Amarrar el conocimiento no te hace más sabio, en cambio compartirlo te hace más útil a la sociedad, trascender y no morir para siempre"
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